Just Us Kids

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Seit JAMES McMURTRY 1989 mit seinem herausragenden, von John Mellencamp produzierten Album Too Long In The Wasteland debütierte, ist er aus der zeitgenössischen Americana-Landschaft nicht mehr wegzudenken, gehört er zum Establishment der angesagten Singer/Songwriter und begeistert mit einer fulminanten Rockscheibe nach der anderen seine stetig wachsende Fangemeinde genauso wie die Kritiker. Ja, selten sind sie sich so einig bei einem Künstler, kaum jemand anderes aus dieser Sparte wird derart goutiert und geradewegs zu einer Ikone des intelligenten, sprachlich kraftvollen, im kritischen Zeitgeist verankerten Rock'n Roll-Troubadours gemacht. Just Us Kids ist McMurtry's 9. Album, sein erstes auf Blue Rose und es ist gespickt mit urgewaltigen, mächtigen Liedern, die zu den beeindruckendsten gehören, die er in seiner fast 20-jährigen Karriere in einer solchen Dichte geschrieben hat!

James ist der Sohn des berühmten US-Schriftstellers und Drehbuchautors Larry McMurtry, der seit den 60er Jahren eine enorme Erfolgsbilanz vorweisen kann: Präsident des amerikanischen P.E.N. Clubs, Gewinner des Pulitzer-Preises, Autor von Biografien über Crazy Horse und Billy The Kid, Verfilmung etlicher seiner Bücher wie 'The Last Picture Show' und 'Texasville', und jüngst sogar eine Oscar-Auszeichnung für das Drehbuch zu 'Brokeback Mountain'! Larry McMurtry war praktisch verantwortlich für den Karrierestart seines Sohns, als er bei den Vorbesprechungen zu 'Falling From Grace', einem gemeinsamen Filmprojekt mit John Mellencamp als Regiedebütant, ein paar Demotapes mitbrachte. Mellencamp war so begeistert, dass er einen Deal mit Columbia vermittelte, sich als Produzent anbot und jenes legendäre erste Kultwerk Too Long In The Wasteland zustande kam.

Schon damals vor fast 20 Jahren besticht James McMurtry mit einer knarzigen, staubtrockenen, monoton-sonoren Erzählstimme und originellen Songs, die wie kleine Roadmovies anmuten, in denen er urwüchsige Charaktere aus den "Small Towns" und typische Heartland-Amerikanismen mit "Hinterland"-Atmosphäre beschreibt. Er zeichnet sich dabei durch eine besondere Beobachtungsgabe aus und eine bildhafte Sprache, die den profanen Alltag seiner oft skurrilen Protagonisten zu spannenden Geschichten verdichten. Ja, das ist wohl die Sache mit den Genen! Über die Jahre und die vielen CDs hat eine zunehmend gesellschaftskritische und politikablehnende Aussage Einzug in die Texte McMurtry's gehalten.

Als einer der schärfsten Gegner der Bush/Cheney-Administration innerhalb der Americana-Gemeinde prangert er nicht nur in seinen Texten Topics wie den Irak-Einmarsch, Kriegsprofiteure, soziale Ungerechtigkeit, die Verlogenheit und Gier der Politikerkaste und den damit verbundenen Verfall gesellschaftlicher Zusammenhalte an, sondern ist auch in einschlägigen Internet-Blogs aktiv und wird nicht müde, bei seinen Konzerten zu agitieren und für ein Umdenken im großen Stil zu kämpfen. Was anlässlich der Präsidentschaftswahl 2004 zum mittlerweile bekanntesten McMurtry-Song führte: 'We Can't Make It Here' vom Album Childish Things, ein geradezu vernichtender Abgesang auf "President Cheney", wurde als Free Download ins Internet gestellt und allein auf YouTube - angereichert mit Fan-Videos - über 150.000 Mal angehört.

Derzeit kursieren im Netz gleich mehrere YouTube-Videos zum aktuellen Song 'Cheney's Toy' - gemeint ist damit die Marionette George W. Bush und die in Irak geopferten US-Soldaten, die dort sterben oder völlig entwurzelt als Wracks zurückkehren. 'Cheney's Toy' ist neben weiteren zeitkritischen Songs wie 'God Bless America', 'The Governor', 'Ruins Of The Realm' und 'Ruby And Carlos' das zentrale Stück auf dem brandneuen Album Just Us Kids des Rockers aus Austin, Texas. Aber es gibt nicht nur diese ernsthaften Themen bei McMurtry, auch wenn er zumeist schwierige Außenseitercharaktere in den Mittelpunkt seiner Songs stellt. In Stücken wie 'Freeway View', 'Hurricane Party', 'You'd A'Thought' oder dem Titeltrack spielt McMurtry mit Humor, Ironie und Sarkasmus, seine Poetry ist dabei sehr variabel und anspruchsvoll.

Musikalisch ist Just Us Kids seine kompetenteste, vielschichtigste Platte geworden. Die meisten Nummern sind kräftige, zupackende, semi-elektrifizierte Midtempo-Balladen und schnellerer, mit Roots- und Country-Spuren verblendeter Rock'n Roll im klassischen Mellencamp/Earle-Terrain. Und wenn wir zuvor so sehr auf McMurtry als Texter und Sänger eingegangen sind, dann soll an dieser Stelle seine Entwicklung als Gitarrist in den vergangenen Jahren gelobt werden. Abgesehen von zwei - allerdings durchaus erwähnenswerten! - Gastauftritten von C.C. Adcock und Jon Dee Graham spielt er alle anderen Saiteninstrumente selber, in erster Linie eine knackharte, kompromisslose Electric Guitar, weniger als filigraner Techniker, sondern sehr harsch und muskulös - wie geschaffen also für seine zwingenden auf-den-Punkt-Songs! Dass er aber auch anders kann, beweist 'Brief Intermission', ein erstes reines Instrumental im umfangreichen McMurtry-Katalog. Als Begleiter fungieren seit etlichen Jahren Bassist Ronnie Johnson und Drummer Daren Hess, die Heartless Bastards. Spezielle Klangfarbe auf gleich mehreren Songs bieten der in Austin allgegenwärtige Ex-Faces-Tastenmann Ian McLagan und der frühere Timbuk 3-Chef Pat MacDonald mit seinen markanten Harmonica-Phrasierungen. Mit dem 17-jährigen Curtis McMurtry, der auf dem Opener 'Bayou Tortous' Saxofon bläst, ist dann bereits die nächste Generation am Geschehen beteiligt.

"James McMurtry ist der wahrheitsgetreueste und erzürnteste Songwriter seiner Generation". Sagt Stephen King.


On Just Us Kids, James McMurty follows up his critically acclaimed Childish Things with a dozen new, sharply drawn illuminations as he continues to hone and expand his considerable gifts. And the self-produced opus (James' fourth venture pulling strings on both sides of the glass) unquestionably represents his most ambitious, accomplished and ass-kicking presentation to date.

The Texas native long has been known as an astute, clear-eyed observer and concise, no-holds-barred chronicler of the human condition, but a growing socio-political edge fairly exploded just prior to the 2004 elections when his scathing, palace-rattling "We Can't Make It Here" was made available online as a free download. The seven-plus-minute diatribe against social injustice and the Administration's hypocrisy and deceptions repercussed wildly across the Internet and the airwaves, igniting a grassroots firestorm that has brought legions of new fans to the singer/songwriter's work. As of this writing, fan-made videos of "We Can't Make It Here" have been viewed more than 150,000 times on YouTube.

Released in autumn of 2005, Childish Things featured an uncensored version of "We Can't Make It Here"; the CD spent six weeks at #1 on R&R's Americana Music Radio Chart in 2005/2006 and racked up James' best sales totals in a decade en route to capturing nods for both Best Song and Best Album from the Fifth Annual Americana Music Association Honors and Awards.

Just Us Kids — McMurtry's ninth full-length album — picks up on the heat of Childish Things, and while he insists that "the majority of the songs are not political," it's also clear that he's not even close to abandoning his burgeoning role as a searing political gadfly.

So, roll over Kate Smith — this "God Bless America (pat mAcdonald Must Die)" bears no resemblance to the ubiquitous Irving Berlin chest-thumper; it's a scorched-earth cataloging of the old-boys' club glad-handing, cronyism and "belly up to the trough" feeding-frenzy of corporate and state war profiteers.
"Cheney's Toy" juxtaposes the Hollywood hubris of the Bush administration against images of Guantanamo and a brain-damaged U.S. veteran (free downloads of it have been provided at both McMurtry's and Lightning Rod's websites for a "make-your-own-video" fan contest).
"The Governor" probes the roles of class and wealth in the solving and prosecution of crimes, and "Ruins of the Realm" sorts through the fallout and detritus of a cynical, unilateral approach to global "mapping."

"Just Us Kids" is a sonically-majestic, lyrically-grounded heartland rocker that takes a bemused look at the passage of time relative to one's own sense of age and image; with one's sense of internal youthfulness belied by the inevitable flesh failures, the title track glides through the years, arriving at the mid-life realization that we're "not so skinny, maybe not so free/not so many as we used to be . . ."
"Freeway View" is a honking, breakaway rock 'n' roller propelled by Ian McLagan's dazzling ivory-tickling while, according to James, the Dylanesque "Hurricane Party" inhabits "an old man cussing himself for what he misses and what he missed, occasionally noticing what's happening now — it's a reminiscence at the end of the world."
The sublime "Ruby and Carlos" looks at a relationship eroded by miscommunication and conflicting ambitions (with Gulf War Syndrome further roiling the waters). Ruby and Carlos aren't doomed by a single fatal flaw; instead, their love is exhausted by a series of minor disconnects, finally dying the death of a thousand cuts. "Fire Line Road" looks at incest and meth addiction as the normal, everyday, ghastly horrors that they are — exposing some of the ugliest dirt we've always swept under our societal rug.

The moving set-closer "You'd a' Thought (Leonard Cohen Must Die)" imbues ist tale of a couple strained by individual weaknesses and stubborn old habits with a generosity of spirit and wry resignation. McMurtry says the parenthetical tag is there because "the lyrics kinda reminded me of a Cohen song, and I was still writing it while we were supposed to be recording it, and it just went on and on. So when I finally came up with it, I said ‘If it wasn't for Leonard Cohen, you wouldn't have had to spend half the day waiting on me.'"

The core band throughout is McMurtry on guitar, his longtime road band The Heartless Bastards (bassist Ronnie Johnson and drummer Daren Hess) and "guest Bastard" Ian McLagan (The Faces) on keys.

Extra texture arrives via some hand picked, well-placed cameos: Timbuk3's pat mAcdonald adorns several tracks with his patented, haunting harmonica and all-around otherworldliness. Swamp-king C.C. Adcock (McMurtry: "He's as subtle as a brick through a windshield . . .") saws off some six-string mayhem on the raucous opener "Bayou Tortous," and the splendid Jon Dee Graham (whose band shares the Continental Club's stage with McMurtry & Co. On Wednesday nights in Austin) shreds maniacally on "Fireline Road."

And that's James' 17-year-old son Curtis McMurtry blowing baritone sax on "Bayou . . ."

McMurtry's own guitar work tends to be overlooked relative to his spectacular tunesmithing, but despite his poor-mouthing — "I can't afford to pay to have it done, so I had to learn how to do it myself" — it's a flinty, muscular style perfectly suited to punctuate and emphasize his cogent, acerbic revelations.

These recent years have found James McMurtry's many skills steadily coalescing into an increasingly substantial, formidable whole: the voice, the tunes, the stories and the musicianship have become elementally interwoven to create the inimitable fabric of a distinct, singular artist who's determined to get to the heart of the matter, shake things up and do whatever it takes to make a difference.

In his regular column for Entertainment Weekly, noted author (and passionate rock 'n' roll enthusiast) Stephen King cited McMurtry as "the truest, fiercest songwriter of his generation."

Amen to that. And Just Us Kids makes it clear that there's much more to come.

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Just Us Kids
McMURTRY, JAMES
Just Us Kids
CD
LROD 5022
€ 14.90



1. Bayou Tortous
2. Just Us Kids
3. God Bless America (pat mAcdonald must die)
4. Cheney's Toy
5. Freeway View
6. Hurricane Party
7. Ruby and Carlos
8. Brief Intermission
9. Fire Line Road
10. The Governor
11. Ruins of the Realm
12. You'd a'Thought(Leonard Cohen must die)