If I Was A River

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In dreieinhalb Jahrzehnten als professioneller Musiker hat Willie Nile sich einen Ruf als mitreißender, überzeugter Rock'n'Roller und herausragender Songschreiber verdient. If I Was A River widmet sich Niles introspektiver Seite. Die Zehn-Song-Sammlung entfernt sich einen Schritt weit von Niles üblichem Rock-Sound, unterstreicht jedoch das melodische und textliche Können, das ihm unzählige loyale Fans eingebracht hat.

r> Im Gegensatz zu dem energiegeladenen, gitarren-getriebenen Rock'n'Roll, der seit 1980 auf einem ein Dutzend Nile-Alben zu hören war, stehen die zehn bewegenden Eigenkompositionen auf If I Was A River: Nile begleitet sich auf dem Klavier, eingebettet in ruhige, sparsame Arrangements. Im Mittelpunkt stehen ganz klar die Songs und die tief empfundenen Performances. Zurückgenommene, piano-orientierte Songs waren immer wieder mal auf Willie Niles Alben zu hören - doch bisher waren sie nicht in der Mehrzahl. Aber nach dem großen Erfolg von American Ride, dem 2013 veröffentlichten Album, das Nile großen Publikumszuspruch, begeisterte Kritiken und die Auszeichnung als Rockalbum des Jahres bei den Independent Music Awards einbrachte, war er bereit dafür, etwas Neues auszuprobieren.
"Ich habe schon lange mit der Idee gespielt, ein auf dem Piano basierendes Album aufzunehmen", erklärt Nile. "Ich habe Schubladen voll mit Songs aller Art, aber diese Pianosongs liegen mir sehr am Herzen und es war Zeit, sie rauszulassen. Ich liebe es, einfach am Klavier zu sitzen und einen Song zu singen. Das Klavier war mein erstes Instrument. Manchmal ist weniger eben mehr und es schien mir die richtige Zeit für diesen Ansatz."

Nile arbeitete für das Album mit dem Grammy-ausgezeichneten Produzenten Stewart Lerman (Boardwalk Empire, Antony and the Johnsons, Loudon Wainwright III, Dar Williams) zusammen - wie schon auf sieben gemeinsamen Alben vorher. Die Songs wurden in angemessen intimem Rahmen aufgenommen, um die Nähe und Unmittelbarkeit der Songs aufzufangen. Dabei spielte Nile auf dem selben Steinway Grand Piano, das er auch vor 34 Jahren - am Abend des Mordes an John Lennon - spielte. Beide, Lennon und Nile, arbeiteten damals zeitgleich im Record Plant Studio in Manhattan/New York. Für die Aufnahmen an If I Was A River, die mit wenig Zutaten oder Studiotrickserei auskamen, stand der Flügel im Hobo Sound Studio in Westhaven, NJ.
"Ich wollte, dass das Album intim und nachdenklich klingt. Und ich wollte, dass die Songs für sich selbst sprechen, ohne zu viele Zutaten", erklärt der Künstler. "Ich habe mich einfach hingesetzt und die Songs gespielt, ohne Clicktrack, ohne Verrenkungen oder übergroße Anstrengung. Meistens waren nur Stewart und Toningenieur Sean Kelly mit mir im Studio. Ich wollte, dass man den reinen Herzschlag jedes Songs hören und fühlen kann - und ich glaube, das ist uns gelungen. Es gibt auf dem Album einige sehr intime Momente - ich kann immer noch nicht glauben, dass wir es geschafft haben, das so hinzubekommen."

Subtil ergänzt werden die Aufnahmen zu If I Was A River von Gitarrenkünstler Steuart Smith (Eagles/Rosanne Cash/Rodney Crowell), dem Multi-Instrumentalisten David Mansfield (Bob Dylan, Johnny Cash, Ya La Tengo und viele viele mehr) sowie durch Backing-Gesang von Niles häufigem Co-Schreiber und Kollaborateur Frankie Lee.
Solch unvergessliche Songs wie "Lost," "Song of a Soldier," "Gloryland," "I Can't Do Crazy (Anymore)" und der Titelsong des Albums zählen zu den besten in Niles Karriere. Unterdessen basiert "Lullaby Loon" auf Niles selbstironischem Humor - der Erzähler des Songs kritisiert praktisch jedes musikalische Genre.
"Natürlich steckt viel von mir selbst in diesen Songs, aber es gibt auch einige Charaktere", erklärt Nile. "Es ist inhaltlich kein Konzeptalbum, aber es gibt übergreifende Themen wie Liebe, Verlust, Leidenschaft, Ekstase, Freude, Krieg, Friede, Trauer, Hoffnung, den Weg."

Es gibt nicht viele Künstler, die im vierten Jahrzehnt ihrer Laufbahn ihre besten Arbeiten abliefern, aber Willie Nile ist immer noch dabei, neues musikalisches Territorium zu erschließen und zu bewältigen. "Dieses Album zu machen, war in vielerlei Hinsicht befreiend", sagt er. "Ich habe gelernt, dass es Spaß macht, ab und zu mal einen anderen Weg zu gehen. Diese Lehre werde ich mitnehmen in die Alben, die ich in der Zukunft noch machen werde."
"Ich habe im Laufe der Jahre größeres Selbstvertrauen gewonnen, als Songschreiber und für die Arbeit im Studio", erklärt Nile. "Aber was sich nie geändert hat, ist meine Leidenschaft für Musik. Ich habe daran vielleicht heute noch mehr Freude als früher. Das Feuer brennt immer noch in mir. Ich glaube, Musik zu machen, bedeutet mir heute mehr als je zuvor."


In his three and a half decades as a recording artist, Willie Nile has earned a reputation as both a fiercely committed rock 'n' roller and a singularly insightful songwriter. It's Nile's introspective side that fuels If I Was A River, a deeply compelling ten-song collection that diverges from his usual sound, while affirming the remarkable melodic and lyrical skills that have long endeared the artist to his passionately loyal fan base.

In contrast to the rousing, guitar-based rock 'n' roll that's been the focus of the dozen albums that he's released since 1980, If I Was A River features ten stirring original compositions on which Nile accompanies himself on piano, with sparse arrangements that keep the focus firmly on the songs and Nile's deeply felt performances.

That stripped-down, piano-based approach is one that Nile has explored on various tracks over the years, but never for the length of an entire album. However, in the wake of the warm public reception that greeted his 2013 release American Ride - which won some of the most enthusiastic reviews of his career and was voted Best Rock Album of the Year at the Independent Music Awards - Nile was ready to explore some new creative options.
"I've wanted to do an album of piano songs for some time," he says. "I've got drawers full of songs of all kinds, but these piano songs are close to my heart, and it felt like it was the right time to let them out. I love the simplicity of just sitting at a piano and singing a song, and I first started out in music playing the piano. Sometimes less is more, and this just seemed like one of those times."

Working with Grammy-winning producer Stewart Lerman (Boardwalk Empire, Antony and the Johnsons, Loudon Wainwright III, Dar Williams), who's worked on seven of Nile's prior releases, Nile recorded the material in an appropriately spare environment that helped to capture the songs' intimacy and immediacy. He also employed the same Steinway Grand piano that he'd played 34 years earlier on the evening of the death of John Lennon, while both Lennon and Nile were recording at Manhattan's Record Plant. When Nile was working on If I Was A River, the legendary piano was residing at Hobo Sound in Weehawken, NJ, where he recorded the new album with a minimum of embellishment or trickery.
"I wanted it to be intimate and reflective, and I wanted to keep it simple and let the songs speak for themselves," the artist explains. "So I just sat down and played the songs. There was no click track, nothing strained or forced, and for most of the sessions there was no one around other than Stewart and Sean Kelly, the engineer. I wanted to feel and hear the pure heartbeat in every song, and I think we succeeded. There are moments that are so intimate that I can't believe we got them on tape."

If I Was A River also features some subtly-applied contributions from guitar master Steuart Smith (of Eagles/Rosanne Cash/Rodney Crowell fame) and multi-instrumental stringmaster David Mansfield (whose voluminous credits range from Bob Dylan to Johnny Cash to Yo La Tengo), along with backing vocals from singer-songwriter and frequent Nile co-writer Frankie Lee.

Such indelible new tunes as "Lost," "Song of a Soldier," "Gloryland," "I Can't Do Crazy (Anymore)" and the haunting title track rank with the artist's most powerful compositions. Meanwhile, Nile's self-deprecating sense of humor fuels "Lullaby Loon," a tongue-in-cheek takedown of idolatry and pretentiousness whose narrator finds something to dislike about nearly every musical genre.
"No doubt there's a lot of me in these tunes, but there's also some characters in there as well,' Nile notes. "It's not a concept album by any means, but there are some common themes in these songs: love, loss, passion, ecstasy, joy, war, peace, sorrow, hope, the journey."

It's hard to think of many other artists who are doing some of their best work in the fourth decade of their careers, but Willie Nile continues to seek out new creative challenges and conquer new musical territory.
"Doing this album was liberating in many ways," he states. "I learned that it's fun to change horses and take different roads from time to time as one travels through life, and I think I'll carry that lesson with me in the records that I make in the future. I think I've grown more confident, as a writer and in the recording studio, as the years have gone by," Nile concludes. "But one thing that hasn't changed is my passion for the music. I'm having more fun with it now than I ever have. The fire still burns deep in me, and making music has more meaning for me now than ever."

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NILE, WILLIE
If I Was A River
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1. If I Was A River
2. Lost
3. Song Of A Soldier
4. Once In A Lullaby
5. Lullaby Loon
6. Gloryland
7. I Can't Do Crazy (Anymore)
8. Goin' To St. Louis
9. The One cYou Used To Love
10. Let Me Be The River