Better Than The Rest - An Anthology

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Better Than The Rest - An Anthology von TOM GILLAM, einem der aktuell prominentesten Blue Rose-Acts - was soll man sich darunter vorstellen? Eine schlichte Best Of-Kopplung, eine chronologische Karrierewerkschau oder eine Sammlung von Demos, Outtakes und Livematerialien? Eigentlich nichts von alledem, sondern fast ein richtig neues Produkt, das in Gillams Discographie höchst eigenständig für sich stehen wird. "Fast" nur deshalb, weil es sich in der Tat um älteren Stoff handelt, den allerdings kaum jemand kennt!

Die meisten hier in Europa haben Tom Gillam durch Blue Rose anlässlich seiner Never Look Back-CD in 2007 kennengelernt. Gut, so mancher aufmerksame Musikfan, der auch mal gerne hinter die Kulissen schaut und das Kleingedruckte in den CD-Beilagen liest, wird bereits zuvor den Namen Tom Gillam als Sideman von Labelkollege Joseph Parsons entdeckt haben. Die beiden liefen sich vor Jahren in ihrer damaligen Heimatstadt Philadelphia über den Weg und so gelangte Gillam zunächst auf Parsons' The Vagabond Tales (Blue Rose, 2005) und wurde danach festes Bandmitglied als (Slide) Gitarrist. Er nahm in den Jahren 2005/06 gleich mehrfach an den vielen Europa-Gigs der Joseph Parsons Band teil, bestritt u.a. auch das legendäre Rockpalast-Konzert, das als Bonus-DVD der folgenden Parsons-Veröffentlichung The Fleury Sessions beigegeben wurde (Blue Rose, 2006). Mit seinem kompetenten, kraftvollen Gitarrenspiel und seiner sympathischen Bühnenpräsenz konnte er nachweislich das Publikum für sich einnehmen, ohne dabei dem Hauptakteur die Schau zu stehlen.

Danach kam Tom Gillams Karriere so richtig ins Rollen: Das Album Never Look Back markierte den Durchbruch in 2007 - mit einem Epochen umspannenden stilistischen Rundumschlag vom 70er Jahre (Country) Rock à la Poco, Eagles und ganz viel Joe Walsh über die Musik solcher Americana Stars wie Steve Earle und John Hiatt bis zum gesunden, kraftvollen Mainstream Rock eines John Mellencamp oder Bob Seger. Die fulminante 2008er Live-CD Play Loud...Dig Deep und ein weiteres Studioalbum in 2009, selbstironisch Had Enough? betitelt, erweiterten sein internationales Standing bei den Fans und seinen Rang innerhalb der Blue Rose-Hierarchie.

Weitgehend im Nebel blieb dagegen bis heute die Tatsache, dass es für Tom Gillam bereits ein musikalisches Leben davor gab. Drei frühe Alben stehen da nämlich auf seinem Konto, die sicher nicht oft über den Atlantik geflogen wurden: das 1998er Debüt First Of All, Dallas von 2001 und das in einschlägigen Gazetten von "No Depression" bis "Freight Train Boogie" goutierte Shake My Hand (2004). Bewegten sich die beiden ersten Platten noch deutlich im klassischen Country/Roots/Folk Rock-Bereich, so erweiterte Gillam mit Album #3 sein Spektrum, steuerte auf einen straighteren Rockkurs - mit reichlich Americana-Wissen als Fundament, versteht sich!

Die nun vorliegende Zusammenstellung Better Than The Rest würdigt genau diese Ära, bietet einen Auszug der wichtigsten Stücke, von Tom Gillam höchstpersönlich - nicht chronologisch, sondern rein nach Gusto! - ausgewählt und in den liebevoll gestalteten Liner Notes ausführlich besprochen: drei Tracks vom Debütalbum und je vier der beiden anderen. Dazu kommt der vielleicht wichtigste Song seiner gesamten Karriere: 'Never Look Back', nicht nur Titelstück der gleichnamigen CD, sondern Bindeglied zwischen dem "alten und neuen" Tom Gillam, die aber - wie wir beim Hören der Anthology sofort merken - so unterschiedlich gar nicht sind! Doch damit nicht genug, Better Than The Rest hat auch noch drei bislang unveröffentlichte Tracks aufzubieten: 'Fountain Bleu', eine herrlich dahinfließende, semiakustische Ballade mit melodischer Leadgitarre und schöner Steel, entstanden während der Never Look Back-Sessions; dann 'Emily', ein kraftstrotzender 6:42-Electric Rocker von 2009, der ungemein an Neil Youngs 'Words' erinnert und auf dem seine Begleitband Tractor Pull, insbesondere der zweite Leadgitarrist Craig Simon, alle Register ihres Könnens zieht; und schließlich 'Long Way Home' aus der Shake My Hand-Phase - Tom Gillam verschärft auf Country-Kurs, mit Backingchor, Harmonica, Pedal Steel und Endlosrefrain zum entfesselten Mitsummen!

Better Than The Rest ist optisch und musikalisch ein hochwertiges Produkt geworden, dem man unbedingt anmerkt, wieviel Leidenschaft und Herzblut Tom Gillam dafür aufgebracht hat. Und Zeit! Ein kleines Wunder, bedenkt man seine vielen Aktivitäten, gerade auch mit dem aktuellen US Rails-Projekt, und seine Ankündigung, bereits wieder an neuen Songs zu arbeiten! Außerdem kündigt er schon mal vorsorglich eine mögliche Fortsetzung der Anthology an... Genießen wir doch erst einmal diese!


Better Than The Rest - An Anthology by TOM GILLAM, one of most popular Blue Rose Acts at the moment - what can we expect from this? A simple Best of selection, a chronological career review or a collection of demos, outtakes and live material? Actually none of the above, but almost a really new product, that will stand on its own in the Gillam discography. "Almost" only because it indeed is older song material, but hardly known by anybody.

Most people in Europe have come to know Tom Gillam through Blue Rose with his Never Look Back CD in 2007. Okay, some of the observing music fans who like to take a glimpse behind the scenes and read the small print on the CD booklets have discovered the name Tom Gillam before, as sideman of label mate Joseph Parsons. Their path crossed years ago in their then hometown Philadelphia. That's how Gillam eventually ended up on Parsons The Vagabond Tales album (Blue Rose, 2005) and became a permanent band member as (slide) guitarist. In 2005/06 he accompanied the Joseph Parsons Band on quite a few European gigs and took part in the legendary Rockpalast concert, which was added as a bonus DVD to the following Parsons release The Fleury Sessions (Blue Rose, 2006). With his powerful way to play the guitar and his friendly and pleasant stage presence he managed to capture the audience without upstaging the main act.

After that Tom Gillam's career really took off: The record Never Look Back marked the breakthrough in 2007 - with an extensive, stylistic overview, embracing eras from the 70's country rock á la Poco, Eagles and a lot of Joe Walsh to music of Americana stars like Steve Earle and John Hiatt all the way up to a powerful mainstream rock like a John Mellencamp or Bob Seger. The fulminate 2008 live CD Play Loud… Dig Deep and another studio record in 2009, ironically titled Had enough?, expanded his international standing with the fans and within the Blue Rose family.

Mostly hidden stayed the fact that Tom Gillam already had a musical life before. Three early records are credit to his account, which certainly didn't cross the Atlantic Ocean often: the 1998 debut First Of All, Dallas in 2001 and last but not least the by many relevant medias appreciated Shake My Hand (2004). The first two records clearly belonging to the classical country/roots/folk rock category, with the third record Gillam expanded his spectrum by heading towards a much straighter rock direction - of course with a strongly based Americana foundation.

The now presented compilation Better Than The Rest acknowledges just this era, offering an extraction of the most important songs, by Tom Gillam personally - not chronological but just on a whim! - selected and with the tastefully arranged liner notes reviewed: Three tracks of the debut album and four of each of the two others. In addition the maybe most important song of his career: `Never Look Back`, not just the title track of the same named CD but also connecting link between the "old and new" Tom Gillam. By listening to Anthology we can hear that the difference between the "old and new" is not really all that much. To top all this, Anthology offers three previously unreleased tracks: "Fountain Bleu", a beautiful capturing semi-acoustic ballad with a melodic lead guitar and beautiful steel, recorded during the Never Look Back sessions; "Emily", a vigorous 6:42 electric rocker from 2009 that really has Neil Young's "Words" feel to it and on which his band Tractor Pull, especially second lead guitarist Craig Simon, got to demonstrate their extraordinary skills; and finally "Long Way Home" from the Shake My Hand phase - Tom Gillam on straight country route with backing choir, harmonica, pedal steel and endless chorus to hum along without restraint.

Better Than The Rest is a musically and visually top of the line product which clearly shows how much passion as well as heart and soul Tom Gillam put into this. And time! Just about a miracle, considering how many activities, especially with the latest US Rails project and his announcement to be working on new songs already. And just in case, he already mentioned a possible sequel of the Anthology… Well, let's enjoy this one for now!

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Better Than The Rest - An Anthology
GILLAM, TOM
Better Than The Rest - An Anthology
CD
BLU CD0519
€ 2.90



1. Dallas
2. Abby & Andy
3. Outside The Lines
4. Fade Away
5. Fountain Bleu
6. High
7. Killing Time
8. Shake My Hand
9. Never Look Back
10. Whisper In The Wind
11. Every Morning
12. Take It Easy (On Me)
13. Emily
14. Just As Well
15. Long Way Home