HALL, MICHAEL

HALL, MICHAEL

Mit seiner über 20 Jahre andauernden musikalischen Laufbahn gehört der rundum sympathische Singer/Songwriter MICHAEL HALL schon fast zu den Veteranen der Szene in Austin, Texas. Nach einer bewegten Anfangsphase mit den legendären Wild Seeds startete er in den 90ern eine Serie von brillanten Soloalben, verlängerte später die Abstände zwischen den Veröffentlichungen und präsentiert sich jetzt nach über 4 Jahren Pause in überzeugender Manier auf seinem immerhin 8. Album, The Song He Was Listening To When He Died.

Es begann alles Mitte der 80er mit den Wild Seeds, einer straighten, rauhen, lauten Gitarrenrock-Band, die mit dem Triple Pack Life Is Grand (Life In Soul City) (84), Brave, Clean & Reverent (86) sowie Mud, Lies & Shame (88) einen nachhaltigen Eindruck im eher Roots'n Blues'n Country gefärbten Austin jener Ära hinterließ. In der Dekade danach folgte eine höchst wechselvolle, von Umzügen, musikalischen Herausforderungen und ständig umbesetzten Begleitbands geprägte Solokarriere mit vier kapitalen Alben, die eher von den Kritikern gefeiert als vom Publikum gekauft wurden: Quarter To Three (90), Love Is Murder (92), Adequate Desire (94) und Day (96). Dazwischen gab es noch eine Aufsehen erregende 95er Mini-CD mit dem 38 Minuten-Titelstück 'Frank Slade's 29th Dream' - quasi 'Bolero' und 'Stairway To Heaven' in einem; und natürlich seine Trioarbeit mit Alejandro Escovedo und Walter Salas-Humara als The Setters, nichts weniger als eine wahre Austin Supergroup!

Nach Day, einem von der Kritik gefeierten Überwerk in Sachen stiller Singer/Songwriter-Kunst mit höchstem Anspruch, zog sich der sensible Musiker zurück, sammelte frische Kräfte, um nach einer mehrjährigen Pause im Sommer 2000 mit neuer Band (The Woodpeckers) und der Blue Rose-CD Dead By Dinner ein fulminantes Comeback zu feiern! Michael Hall hatte eine erfahrene, grandios eingespielte Crew zusammengestellt, die durch ihr kompaktes, kompromissloses Auftreten bestach und in der er als Frontman sein R&R-Gen ausleben konnte. Die nachfolgende, ebenfalls auf Blue Rose erschienene Scheibe Lucky Too von 2002 geriet sogar noch erheblich elektrischer und lauter, oft sogar mit Anklängen an den Garagenrock der 60er. Die Rolling Stones, Neil Young & Crazy Horse, Green On Red und so manche Wüstenrock-Combo aus Arizona ließen deftig grüßen. Und Van Morrison. Der beteiligte sich via Telefon am so genannten "Gloriathon" im Liberty Lunch: 24 Stunden lang spielten lokale Musiker den Kulttitel 'Gloria', und die Woodpeckers geleiteten als Gastgeber durch die Show!

The Song He Was Listening To When He Died führt stilistisch durch die verschiedenen Stationen in Michael Hall's Künstlerleben. Der Rock'n Roll der jüngeren Woodpeckers-Alben ist dabei in den Hintergrund gedrängt, melancholische Balladen à la Day, semiakustische Singer/Songwriter-Nummern und glasklare, wunderschöne Popmelodien bilden den Stamm der 12 Hall-Kompositionen, die größtenteils in den letzten Jahren geschrieben wurden. Das Result ist ein originell instrumentiertes, abwechslungsreich gekoppeltes, Gegensätze verbindendes Album: mal mit bitteren Tönen, dann wieder versöhnlich, in Teilen hoffnungsfroh, aber auch verzweifelt. Der Opener "Out Where The Highways Roll" bietet eine moderne Vision des alten Folk Blues "Baby Let Me Follow You Down"; in "Summer" zeigt Hall ein skeptisches Bemühen, eine Beziehung zumindest über die unbeschwerte Jahreszeit zu bringen; "I Had A Girl In Dien Bien Phu", mit seinem skurrilen Disco Rock und dem Sprechgesang aus dem Off als Dialog dazu, berichtet von den Gewissensbissen bei der Wahl zwischen zwischen Liebe und Vaterland. Im Titelsong versetzt sich Hall in die Situation eines Mannes kurz vor einem Selbstmordversuch, der sein Leben durch einen einzigen Song filtert - es wird sein Lieblingslied, das auch am nächsten Morgen noch aus dem Radio schallt... Ja, Michael Halls Texte haben schon komisch-satirische Züge, strotzen vor Surrealismus ("Captain, Captain" beschreibt die einsame Verzweiflung der ersten Amerika-Entdecker vor über 500 Jahren) und seltsam abgefahrenem Humor ("America" ist tatsächlich eine Liebeserklärung an die gleichnamige Band, nicht an sein Land - unglaublich!).

Produziert wurde das neue Album von Scrappy Jud Newcomb und George Reiff. Newcomb war früher die halbe Kreativabteilung der famosen Loose Diamonds, ist aktuelles Mitglied der Austin Allstars The Resentments und hat sich seine Reputation als Produzent/Gitarrist für Toni Price, Jon Dee Graham, Michael Fracasso, Calvin Russell, Ray Wylie Hubbard etc. geholt. Reiff ist einer der meistbeschäftigsten Studiobassisten in Austin, sein Name steht auf den Platten von Graham, Price, Ian Moore, Charlie Sexton, Bruce Robison und zig anderen. Im Team mit Hall sind die beiden für einen Großteil der oft sparsam dosierten Instrumentalarrangements verantwortlich - so werden manche Stücke nur von einem Wurlitzer Piano, einer akustischen Gitarre, dem Beat einer alten analogen Drum Machine getragen, um dann im weiteren Verlauf Fahrt aufzunehmen, ausgeschmückt zu werden mit dem Handwerkszeug einer normalen Rockband. Die Woodpeckers wirken verstreut über das gesamte Album, ebenso wie ex-Wild Seeds/jetzt Fastball-Drummer Joey Shuffield, Keyboarderin/Sängerin Julie Lowry, Stephen Belans (Percussionist von Alejandro Escovedo), Paul Brainard von Richmond Fontaine an der Trompete.


MICHAEL HALL from Austin, Texas has been making albums since 1985, when his band, the soon-to-be legendary Wild Seeds, put out its first EP, Life is Grand (Life in Soul City). The group would release two albums, play on early MTV, and have a minor hit with the single "I'm Sorry, I Can't Rock You All Night Long." After the Seeds split up in 1989 (other noted alumni include Kris McKay and Joey Shuffield from Fastball), Hall recorded a series of critically lauded solo albums, from Love is Murder ("A mesmerizing collection of story songs that sucked up all those tired Texas music myths-lost towns, lost loves, long drives, killing sprees-and somehow spat them back out new again."--LA Weekly) to Adequate Desire (which Robert Christgau gave an A- in the Village Voice). Karen Schoemer, writing in the Trouser Press Record Guide, summed up Hall's career to that point, saying, "Hall takes the rock 'n roll ethic of good times, lonesome trains and love gone wrong and spins it into lusciously twisted personal narratives inscribed with poetic literacy."
During this time Hall recorded with just about everyone who lived in Austin or was just passing through, from Walter Salas-Humara, Rosie Flores, Vicki Peterson, Jon Dee Graham, to members of Poi Dog Pondering and Lyle Lovett's Large Band. He was also a producer, most notably on Across the Great Divide: The Songs of Jo Carol Pierce, which won Hall and Troy Campbell the Producer of the Year award at the 1993 Austin Music Awards. Around that time Hall co-founded the Setters with Alejandro Escovedo and Salas-Humara; the band toured Europe and recorded two albums. After a move to Chicago, Hall returned to Austin in 1997 and started the Woodpeckers, a band that would release two albums, though they were probably best known for hosting the Gloriathon at Liberty Lunch in Austin, playing "Gloria" for 24 hours with dozens of other local musicians (Van Morrison phoned in a lead vocal from England).

Rocking for 24 hours is one thing; writing great songs for two decades is another. "There is no way around the deadpan brilliance of Hall's songwriting," wrote Robert Lloyd in the LA Weekly, "which describes with rare, unforced wit and a hint of Texas twang the pleasures and particularly the penalties of Life Among the Humans." Hall's songs have been covered by the Silos, Kris McKay, the Vulgar Boatmen, Mike Ireland, and others. They have appeared in the TV show Veronica Mars and the movie Louis & Clark & George. Hall doesn't just write songs - he has been a journalist for years and makes his living as a staff writer for Texas Monthly magazine, where he has written award-winning profiles of everyone from Roky Erickson and Townes Van Zandt to Lance Armstrong. He was also nominated for a National Magazine Award for a story he did on the unfairness of the death penalty system in Texas.

After so many years of songs and stories, Hall is releasing his eighth album, The Song He Was Listening to When He Died, produced by Scrappy Jud Newcomb and George Reiff. Hall, Newcomb, and Reiff - friends who have known each other for two decades - set out consciously to make a less-rootsy album than the kind Hall has come to be known for. They broke down and then rebuilt a dozen songs Hall had written over the previous few years, sometimes beginning with old analog drum machines, other times with a Wurlitzer piano or an acoustic guitar. Then they layered sounds and rhythms, by themselves (Newcomb has been guitarist for Loose Diamonds, Toni Price, the Resentments, and Beaver Nelson; Reiff has played bass with Joe "King" Carrasco, Charlie Sexton, Jon Dee Graham, and Chris Robinson) and with people like drummer Joey Shuffield from the Wild Seeds, singer Julie Lowry, and other local musicians, who played vibes, trumpet, and various percussion things. The result is a strange pop record, part bitter and part sweet, part hopeful and part desperate.

"Out Where The Highways Roll" is an update to the old folk blues song "Baby Let Me Follow You Down." The buzzsaw despair of "Captain, Captain" comes from the horror of being stranded in the new world 500 years ago while "Summer" ("if we can make it summer, we'll be all right") is a determined effort to be positive in that same barren place. "Amelia" is about the most unthinkable of fates-to never be born-while the bizarre Vietnamese disco of "I Had a Girl in Dien Bien Phu" shows what happens when one has to make choices between country and love. Then there's "America", about the band, not the country ("Some said they stole from Neil Young, but they never stole from Free"). The album features plenty of pure pop longing, as only a true rock 'n roll veteran like Hall can write and sing, especially in "The Song He Was Listening to When He Died," which tries to imagine a life lived and a death met within the 4-minute-long infinity of a rock 'n roll song.

The moment of death has never sounded more alive.

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